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Um estudo recente relaciona a ocitocina neuroquímica com a empatia e a satisfação com a vida em idosos.INA FASSBENDER/AFP via Getty Images
  • Os adultos mais velhos tendem a se envolver mais em comportamentos de ajuda e estão mais satisfeitos com suas vidas do que os mais jovens.
  • A ocitocina química do cérebro está associada à empatia e comportamentos de ajuda, e mudanças nos níveis de ocitocina podem explicar essas mudanças relacionadas à idade.
  • Um novo estudo mostra que pessoas mais velhas apresentam um aumento maior nos níveis de oxitocina em resposta a situações que evocam uma resposta emocional do que indivíduos mais jovens.
  • Essa resposta maior de ocitocina pode explicar por que os indivíduos mais velhos estão mais satisfeitos com a vida e se envolvem em mais comportamentos de ajuda.

Um novo estudo publicado na revista Frontier in Behavioral Neuroscience mostra que indivíduos mais velhos tendem a liberar mais oxitocina em resposta a situações sociais que despertam empatia.Uma maior resposta de ocitocina também foi associada a maiores níveis de comportamentos de ajuda e maior satisfação com a vida.

Esses achados podem explicar por que os indivíduos mais velhos doam mais para caridade e realizam mais trabalhos sociais.

“As pessoas que liberaram mais oxitocina no experimento não foram apenas mais generosas com a caridade, mas também realizaram muitos outros comportamentos de ajuda. Esta é a primeira vez que uma mudança distinta na oxitocina está relacionada a comportamentos pró-sociais passados”, disse o Dr.Paul Zak, autor do estudo e professor da Claremont Graduate University.

Ocitocina e comportamentos sociais

A ocitocina é um hormônio responsável pelas contrações do útero durante o parto, lactação e comportamentos reprodutivos.A ocitocina também modula a transmissão de sinais entre as células cerebrais e está envolvida na modulação de comportamentos sociais.Experimentos em humanos sugerem que a oxitocina cerebral reduz a ansiedade e promove confiança, cooperação, empatia,generosidadee vínculo social.

Estudos mostraram que indivíduos mais velhos tendem a doar mais dinheiro para caridade e são mais propensos a se envolver em trabalho voluntário do que os mais jovens.Uma possível explicação para esse aumento de comportamentos pró-sociais pode ser uma maior empatia em resposta a situações sociais em pessoas mais velhas do que em pessoas mais jovens.

Dada a associação entre oxitocina e empatia, os autores do estudo queriam entender se a oxitocina mediava o aumento de comportamentos pró-sociais na velhice.

Ocitocina e idade

Os autores do presente estudo recrutaram 103 indivíduos entre 18 e 99 anos.Os pesquisadores dividiram os participantes em três grupos: adultos jovens (18 a 35 anos), de meia-idade (36 a 65 anos) ou adultos mais velhos (acima de 65 anos).

Eles pediram aos participantes que assistissem a um pequeno vídeo emocional de um pai narrando seus sentimentos sobre como lidar com a morte iminente de seu filho de dois anos com câncer terminal no cérebro.

Os pesquisadores coletaram amostras de sangue dos participantes antes e depois de assistir ao vídeo para medir os níveis de ocitocina.Estudos anteriores mostraram que as alterações nos níveis de ocitocina no sangue e no cérebro tendem a ser correlacionadas, permitindo que os pesquisadores estimem as alterações nos níveis de ocitocina no cérebro usando amostras de sangue.

Os pesquisadores descobriram que os indivíduos mais velhos mostraram um aumento maior nos níveis de oxitocina depois de assistir ao vídeo do que os mais jovens.

Ocitocina e bondade

Depois de assistir ao vídeo, os participantes receberam uma recompensa monetária por participar de um estudo não relacionado e a opção de doar parte da recompensa para uma instituição de caridade médica.

Os pesquisadores descobriram que indivíduos com um aumento maior nos níveis de oxitocina no sangue eram propensos a doar uma fração maior do dinheiro da recompensa.

Além disso, os indivíduos mais velhos doaram uma fração maior do dinheiro da recompensa para a caridade.Pesquisas realizadas durante o estudo revelaram que os indivíduos mais velhos também passaram mais tempo fazendo voluntariado e doaram mais para caridade no ano anterior.

Notavelmente, um pequeno aumento nos níveis de ocitocina em indivíduos mais velhos foi associado a uma quantidade de doação semelhante à de indivíduos mais jovens com uma maior resposta de ocitocina.

O estudo também descobriu que o envelhecimento resultou em um aumento mais profundo nas doações para caridade em indivíduos mais velhos com uma resposta de oxitocina menor do que uma maior.Os resultados sugerem que os níveis de resposta de envelhecimento e oxitocina juntos influenciam os valores doados para instituições de caridade.

Satisfação com a vida e religiosidade

Consistente com outros estudos, os pesquisadores descobriram que os indivíduos mais velhos eram mais propensos a participar de atividades religiosas e tinham uma maior sensação de satisfação com a vida.Estudos mostraram que adultos mais velhos e mais religiosos se envolvem mais em caridade e trabalho voluntário e expressam maior satisfação com a vida.

Os pesquisadores descobriram que uma maior resposta da oxitocina ao estímulo do vídeo estava associada a uma maior sensação de satisfação com a vida, participação em atividades religiosas e aumento dos níveis de empatia e gratidão.

Limitações do estudo

Os autores alertaram que o estudo apenas correlaciona a liberação de ocitocina e comportamentos pró-sociais e outros traços.Os achados são especialmente relevantes, pois há uma relação bidirecional entre a liberação de ocitocina e comportamentos pró-sociais, com envolvimento em comportamentos pró-sociais associados a um aumento subsequente dos níveis de ocitocina.

Os autores também observaram que o estudo envolveu um pequeno número de participantes residentes na Califórnia.Portanto, mais pesquisas envolvendo um número maior de participantes representando a demografia mais ampla precisam ser conduzidas.

Ocitocina intranasal

Outros estudos também sugerem que o uso de sprays intranasais para fornecer ocitocina pode melhorar o humor e a função cognitiva, especialmente em homens mais velhos.Embora haja interesse no uso terapêutico da ocitocina intranasal, os efeitos da ocitocina variam de acordo com o contexto e entre os indivíduos.

Dr.Natalie Ebner, neurocientista da Universidade da Flórida, observou em uma palestra: “Há muitas evidências de que a oxitocina nem sempre funciona da mesma maneira. Depende um pouco do tipo de situação que você está, se é uma situação social positiva faz uma coisa, se é uma situação hostil de repente aumenta a agressividade. Portanto, há muitas manipulações interessantes que podemos fazer olhando mais de perto os fatores contextuais e estamos começando a ver que nem todos respondem da mesma maneira.”

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