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  • I ricercatori hanno studiato l'impatto della meditazione di consapevolezza sulla percezione del dolore e sull'attività cerebrale.
  • Hanno scoperto che la meditazione di consapevolezza riduce significativamente l'intensità e la spiacevolezza del dolore disaccoppiando la parte del cervello che elabora il dolore (il talamo) dalle regioni cerebrali responsabili dell'elaborazione autoreferenziale.
  • I ricercatori suggeriscono che il sollievo dal dolore indotto dalla meditazione di consapevolezza può essere utilizzato da individui che cercano un trattamento del dolore ad azione rapida e non farmacologico.

Milioni di persone soffrono di dolore cronico, che spesso può disturbare la vita di tutti i giorni.

Secondo i dati delIndagine nazionale sull'intervista sanitaria, il dolore cronico - definito come dolore che si avverte "quasi tutti i giorni" o "ogni giorno" - colpisce il 20,4% (1 su 5) della popolazione adulta negli Stati Uniti.

"Il dolore cronico è complicato", ha affermato Fadel Zeidan, PhD, professore associato di anestesiologia presso la UC San Diego School of Medicine, in un discorso TEDx che ha tenuto alla Napa Pain Conference 2019. “È costruito e modulato da una costellazione di interazioni tra fattori sensoriali, cognitivi ed emotivi, rendendo il trattamento del dolore difficile e spesso un onere finanziario”.

Attualmente non esiste una cura per il dolore cronico, ma è spesso gestibile con farmaci antinfiammatori non steroidei da banco (FANS), aspirina, paracetamolo e, nei casi più gravi, oppioidi prescritti a breve termine.E la ricerca emergente mostra che esistono alternative per alleviare il dolore cronico, come praticare la consapevolezza.

La meditazione di consapevolezza, che viene praticata incoraggiando l'osservazione distaccata degli eventi sensoriali, potrebbe migliorare la qualità della vita delle persone affette da dolore cronico.

Diversi studi recenti hanno dimostrato l'efficacia della meditazione di consapevolezza nella gestione del dolore cronico, come ad esempiolombalgia cronicaeemicrania. In un nuovo studio pubblicato sulla rivista PAIN, il Dr.Zeidan e colleghi hanno esplorato i meccanismi alla base del sollievo dal dolore indotto dalla meditazione di consapevolezza.

La sperimentazione clinica

Lo studio condotto dal Dott.Zeidan ha coinvolto 40 individui sani e indolori.

Nella prima sessione di studio, i ricercatori hanno testato i livelli di dolore di base dei partecipanti applicando uno stimolo di calore doloroso al polpaccio destro di ciascun partecipante e chiedendo loro di valutare l'intensità e la spiacevolezza del dolore utilizzando una scala analogica visiva: 0 significava assenza di dolore e 10 significava quindi il dolore più intenso immaginabile.

I ricercatori hanno quindi diviso casualmente i partecipanti in due gruppi di trattamento.Un gruppo è stato addestrato a concentrarsi sulle mutevoli sensazioni del respiro senza giudicare se stessi o l'esperienza.Questa formazione è stata suddivisa in quattro sessioni di 20 minuti.I membri dell'altro gruppo (il controllo) hanno trascorso lo stesso tempo ad ascoltare un audiolibro.

Quando i partecipanti sono tornati in laboratorio, sono stati sottoposti a una risonanza magnetica funzionale (fMRI), per misurare l'attività cerebrale.

Mentre i partecipanti riposavano, i ricercatori hanno applicato uno stimolo di calore doloroso al polpaccio destro.Ai membri del gruppo di consapevolezza è stato chiesto di meditare fino alla fine dello studio, mentre al gruppo di controllo è stato chiesto di tenere gli occhi chiusi.I ricercatori hanno applicato ancora una volta lo stimolo di calore doloroso e hanno chiesto ai partecipanti di valutare l'intensità del dolore e la spiacevolezza.

Riduzione del dolore attraverso molteplici vie cerebrali

I ricercatori hanno scoperto che la meditazione di consapevolezza riduceva il dolore indotto dal calore del 33% rispetto alla fase di riposo (prima dell'inizio della meditazione). Nel frattempo, il gruppo di controllo ha riportato un aumento del 18% del dolore dall'inizio alla fine della scansione cerebrale.

Quando i ricercatori hanno confrontato le scansioni fMRI dei partecipanti che praticavano la meditazione di consapevolezza con quelle dei partecipanti a riposo e nel gruppo di controllo, hanno visto che la meditazione di consapevolezza riduceva significativamente l'elaborazione del dolore in diverse regioni del cervello.

Hanno scoperto che il sollievo dal dolore indotto dalla meditazione era associato alla disattivazione della corteccia prefrontale ventromediale (vmPFC). Il vmPFC è un nodo nel cervello che regola l'elaborazione auto-narrativa dell'esperienza momento per momento.

Elaborazione del dolore e autoriflessione: qual è il collegamento?

Attraverso un'ulteriore analisi delle scansioni cerebrali, i ricercatori hanno scoperto che il sollievo dal dolore indotto dalla meditazione era anche associato al disaccoppiamento tra i duetalamoe il precuneus.Il talamo è la parte del cervello che trasmette gli impulsi sensoriali, incluso il dolore, dai recettori in varie parti del corpo al resto del cervello.

Il precuneus fa parte della rete in modalità predefinita, un insieme di regioni cerebrali che si pensa vengano attivate quando gli individui sono coinvolti nell'autoriflessione.

Studi precedenti hanno dimostrato che un forte legame tra il talamo e il precuneo guida i sintomi del dolore cronico.Dott.Zeidan e colleghi ritengono che la terapia del dolore basata sulla consapevolezza fornisca sollievo dal dolore "scollegando" il talamo che elabora il dolore dal precuneo auto-riflettente.

Questa teoria neurobiologica è coerente con il principio centrale della consapevolezza, che è sperimentare pensieri e sensazioni senza attaccarvi il proprio ego o senso di sé per alleviare il dolore o il disagio emotivo.

“La connessione mente-corpo rappresenta davvero la nostra capacità di controllare consapevolmente la nostra fisiologia. Possiamo regolare la frequenza cardiaca, la pressione sanguigna e la respirazione, ad esempio in questo modo", ha affermato Robert W.Gereau, PhD, un dott.Seymour e Rose T.Brown professore di anestesiologia alla Washington University School of Medicine di St.Louis.

“La meditazione consapevole è un modo per cambiare il modo in cui gli stimoli vengono percepiti e può fornire miglioramenti in termini di stress, ansia, sonno e dolore. Questo non è qualcosa che abbiamo veramente capito meccanicamente, e questo studio mostra circuiti cerebrali che sembrano essere coinvolti durante la meditazione di consapevolezza in relazione alla riduzione del dolore.

– Robert W.Gereau, PhD

Meditazione di consapevolezza per gestire il dolore cronico

Tradizionalmente, le opzioni di gestione del dolore per gli individui con dolore cronico erano limitate all'uso di oppioidi.Ora, c'è un numero crescente di prove che suggeriscono che la meditazione di consapevolezza può essere utilizzata per gestire il dolore cronico.

Dott.Zeidan ha affermato che è necessario un "approccio integrativo" alla gestione del dolore cronico.

"Non esiste una cura per il dolore cronico né esiste una terapia proiettile d'argento",Dott.disse Zeidan. "Poiché [la consapevolezza] non utilizza il sistema oppioide del corpo per ridurre il dolore, può essere utilizzata come terapia aggiuntiva con trattamenti più tradizionali".

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