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Uno studio recente collega l'ossitocina neurochimica con l'empatia e la soddisfazione per la vita nelle persone anziane.INA FASSBENDER/AFP tramite Getty Images
  • Gli anziani tendono a impegnarsi maggiormente nei comportamenti di aiuto e sono più soddisfatti della propria vita rispetto ai giovani.
  • L'ossitocina chimica del cervello è associata all'empatia e ai comportamenti di aiuto e i cambiamenti nei livelli di ossitocina potrebbero spiegare questi cambiamenti legati all'età.
  • Un nuovo studio mostra che le persone anziane mostrano un aumento maggiore dei livelli di ossitocina in risposta a situazioni che evocano una risposta emotiva rispetto agli individui più giovani.
  • Questa risposta più ampia all'ossitocina può spiegare perché gli individui più anziani sono più soddisfatti della vita e si impegnano in comportamenti più utili.

Un nuovo studio pubblicato sulla rivista Frontier in Behavioral Neuroscience mostra che gli individui più anziani tendono a rilasciare più ossitocina in risposta a situazioni sociali che suscitano empatia.Una risposta più ampia all'ossitocina è stata anche associata a maggiori livelli di comportamenti di aiuto e maggiore soddisfazione per la vita.

Questi risultati possono spiegare perché le persone anziane donano di più in beneficenza e svolgono più lavoro sociale.

"Le persone che hanno rilasciato più ossitocina nell'esperimento non solo sono state più generose in beneficenza, ma hanno anche eseguito molti altri comportamenti di aiuto. Questa è la prima volta che un netto cambiamento nell'ossitocina è stato correlato a comportamenti prosociali passati", ha affermato il dott.Paul Zak, autore dello studio e professore alla Claremont Graduate University.

Ossitocina e comportamenti sociali

L'ossitocina è un ormone responsabile delle contrazioni dell'utero durante il parto, l'allattamento e i comportamenti riproduttivi.L'ossitocina modula anche la trasmissione di segnali tra le cellule cerebrali ed è coinvolta nella modulazione dei comportamenti sociali.Esperimenti sull'uomo suggeriscono che l'ossitocina cerebrale riduce l'ansia e promuove fiducia, cooperazione, empatia,generosità, e il legame sociale.

Gli studi hanno dimostrato che le persone anziane tendono a donare più soldi in beneficenza e hanno maggiori probabilità di impegnarsi in attività di volontariato rispetto ai giovani.Una possibile spiegazione per questo aumento dei comportamenti prosociali potrebbe essere una maggiore empatia in risposta alle situazioni sociali negli anziani rispetto ai giovani.

Data l'associazione tra ossitocina ed empatia, gli autori dello studio volevano capire se l'ossitocina mediasse un aumento dei comportamenti prosociali in età avanzata.

Ossitocina ed età

Gli autori del presente studio hanno reclutato 103 individui tra i 18 ei 99 anni.I ricercatori hanno diviso i partecipanti in tre gruppi: giovani (dai 18 ai 35 anni), adulti di mezza età (dai 36 ai 65 anni) o anziani (oltre i 65 anni).

Hanno chiesto ai partecipanti di guardare un breve video emozionante di un padre che racconta i suoi sentimenti riguardo all'affrontare l'imminente morte di suo figlio di due anni con un cancro al cervello terminale.

I ricercatori hanno raccolto campioni di sangue dai partecipanti prima e dopo aver visto il video per misurare i livelli di ossitocina.Studi precedenti hanno dimostrato che i cambiamenti nei livelli di ossitocina nel sangue e nel cervello tendono a essere correlati, consentendo ai ricercatori di stimare i cambiamenti nei livelli di ossitocina nel cervello utilizzando campioni di sangue.

I ricercatori hanno scoperto che gli individui più anziani hanno mostrato un aumento maggiore dei livelli di ossitocina dopo aver visto il video rispetto agli individui più giovani.

Ossitocina e gentilezza

Dopo aver visto il video, ai partecipanti è stata assegnata una ricompensa in denaro per la partecipazione a uno studio non correlato e la possibilità di donare parte della ricompensa a un ente di beneficenza medico.

I ricercatori hanno scoperto che gli individui con un aumento maggiore dei livelli di ossitocina nel sangue avrebbero probabilmente donato una frazione maggiore del denaro della ricompensa.

Inoltre, le persone più anziane hanno donato una frazione maggiore del denaro della ricompensa all'ente di beneficenza.I sondaggi condotti durante lo studio hanno rivelato che anche le persone più anziane hanno trascorso più tempo a fare volontariato e hanno donato di più in beneficenza l'anno precedente.

In particolare, un piccolo aumento dei livelli di ossitocina negli individui più anziani è stato associato a un importo di donazione simile a quello degli individui più giovani con una risposta all'ossitocina più ampia.

Lo studio ha anche scoperto che l'invecchiamento ha comportato un aumento più profondo delle donazioni in beneficenza negli individui più anziani con una risposta all'ossitocina più piccola rispetto a una più grande.I risultati suggeriscono che i livelli di invecchiamento e di risposta all'ossitocina insieme influenzano gli importi donati in beneficenza.

Soddisfazione per la vita e religiosità

Coerentemente con altri studi, i ricercatori hanno scoperto che gli individui più anziani avevano maggiori probabilità di partecipare ad attività religiose e avevano un maggiore senso di soddisfazione per la vita.Gli studi hanno dimostrato che gli adulti più anziani e più religiosi si impegnano di più nella carità e nel volontariato ed esprimono una maggiore soddisfazione per la vita.

I ricercatori hanno scoperto che una risposta più ampia dell'ossitocina allo stimolo video era associata a un maggiore senso di soddisfazione per la vita, alla partecipazione ad attività religiose e a maggiori livelli di empatia e gratitudine.

Limiti dello studio

Gli autori hanno avvertito che lo studio correla solo il rilascio di ossitocina, i comportamenti prosociali e altri tratti.I risultati sono particolarmente rilevanti poiché esiste una relazione bidirezionale tra rilascio di ossitocina e comportamenti prosociali, con l'impegno in comportamenti prosociali associati a un successivo aumento dei livelli di ossitocina.

Gli autori hanno anche notato che lo studio ha coinvolto un piccolo numero di partecipanti residenti in California.Pertanto, è necessario condurre più ricerche che coinvolgono un numero maggiore di partecipanti che rappresentano la fascia demografica più ampia.

Ossitocina intranasale

Altri studi suggeriscono anche che l'uso di spray intranasali per fornire ossitocina può migliorare l'umore e la funzione cognitiva, specialmente negli uomini più anziani.Sebbene vi sia un interesse per l'uso terapeutico dell'ossitocina intranasale, gli effetti dell'ossitocina variano in base al contesto e tra gli individui.

Dott.Natalie Ebner, neuroscienziata dell'Università della Florida, ha osservato in una conferenza: "Ci sono molte prove che l'ossitocina non funziona sempre allo stesso modo. Dipende un po' dal tipo di situazione in cui ti trovi, se è una situazione sociale positiva fa una cosa, se è una situazione ostile all'improvviso aumenta l'aggressività. Quindi ci sono molte manipolazioni interessanti che possiamo fare osservando più da vicino i fattori contestuali e stiamo iniziando a vedere che molte cose sono che non tutti rispondono allo stesso modo".

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