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Controllare i pensieri indesiderati può essere difficile per molte persone.Alpgiray Kelem/Getty Images
  • La maggior parte delle persone sperimenta pensieri indesiderati di tanto in tanto.
  • Alcuni, noti come pensieri intrusivi, possono essere collegati a disturbi psichiatrici.
  • Un nuovo studio ha scoperto che la maggior parte delle persone usa il controllo del pensiero reattivo per affrontare i pensieri indesiderati una volta che si sono verificati.
  • Il controllo proattivo, in primo luogo per evitare che il pensiero si manifesti, può essere più efficace, ma i partecipanti allo studio lo hanno trovato molto difficile da fare.

Tutti abbiamo pensieri indesiderati a volte.Quante volte hai cercato di concentrarti sul lavoro, solo per scoprire che la tua mente vagava su cosa mangerai quella sera, o se ti sei ricordato di spegnere i fornelli?

Per la maggior parte delle persone, i pensieri indesiderati sono proprio questo: distrazioni che interrompono la nostra concentrazione.Ma alcune persone sperimentano pensieri invadenti che possono essere inquietanti e angoscianti.

"I pensieri indesiderati sono molto comuni, tutti li sperimentiamo in una certa misura e la loro persistenza può essere un sintomo di molti disturbi psichiatrici".

– Dott.Lauren Wadsworth, istruttrice clinica senior in psichiatria presso la School of Medicine and Dentistry dell'Università di Rochester Medical Center e direttrice fondatrice della Genesee Valley Psychology e della clinica OCD a Rochester, New York.

Un nuovo studio dell'Università Ebraica di Gerusalemme, pubblicato su PLOS Computational Biology, ha scoperto che il controllo reattivo - riconoscere il pensiero e poi spostare l'attenzione su qualcos'altro - può aiutare le persone a impedire che un pensiero ritorni immediatamente alla mente.Tuttavia, il pieno controllo proattivo, che impedisce in primo luogo al pensiero di raggiungere la coscienza, è molto più difficile da ottenere.

Dott.Wadsworth ha detto a Medical News Today:

“Gli investigatori hanno utilizzato un compito creativo con l'obiettivo di ridurre il verificarsi di determinati pensieri. [Hanno] trovato effetti significativi che potrebbero essere in grado di informare lo sviluppo di abilità future per i disturbi psichiatrici. Tuttavia, i pensieri studiati in questo esperimento non avevano una valenza emotiva, limitando la generalizzabilità.

Compito di libera associazione

Nello studio, a 80 volontari retribuiti è stato assegnato un compito di libera associazione con segnali verbali.I partecipanti hanno visto 60 segnali di parole, uno alla volta, sullo schermo di un computer.Dovevano scrivere una parola associata in risposta a ciascuna parola.Ad esempio, se la parola presentata fosse "tavolo", potrebbero scrivere "sedia".

Ciascuna delle 60 parole chiave è stata presentata 5 volte, in ordine casuale.

I ricercatori hanno diviso i partecipanti in 2 gruppi uguali.Al gruppo di controllo è stato consentito di riutilizzare la stessa parola associata quando sono state ripetute le parole di attivazione.Le persone nel gruppo di test dovevano pensare a una nuova parola associata ogni volta che veniva ripetuta una parola chiave.Gli è stato detto che non avrebbero ricevuto alcun bonus monetario per le associazioni ripetute.

Hanno cronometrato il tempo impiegato da ciascun partecipante per rispondere a ogni segnale.Per ridurre la variazione dovuta alla velocità di battitura, agli intervistati è stato detto di premere la barra spaziatrice quando pensavano a una parola associata; hanno quindi dovuto iniziare a digitare entro 1300 ms.Se non hanno iniziato a digitare in tempo, il tentativo è terminato.

Per misurare la forza associativa della loro parola, ai partecipanti è stato chiesto fino a che punto ogni parola ricordasse loro la parola chiave su una scala da 0 “per niente” a 10 “molto”.

Dott.Isaac Fradkin, ricercatore post-dottorato e autore principale dello studio, ha spiegato a MNT:

“In questo contesto, le associazioni ripetute (ad es. pensare alla "sedia" per la seconda volta e così via) sono pensieri indesiderati; distraggono il partecipante dall'obiettivo: creare una nuova associazione".

I soggetti nel gruppo di test che erano stati incentivati ​​a sopprimere usando la stessa associazione con un segnale ripetuto hanno utilizzato la stessa associazione solo il 6% delle volte rispetto al 50,5% delle risposte del gruppo di controllo.

Come previsto, hanno impiegato più tempo per trovare una nuova parola associata rispetto a quando il segnale era una ripetizione.I ricercatori riferiscono che questo era coerente con il controllo reattivo.

Pensiero reattivo o proattivo?

I ricercatori hanno quindi escluso le associazioni che i partecipanti avevano ritenuto avere l'associazione più forte con il segnale (poiché sarebbero stati più difficili da sopprimere) e si sono concentrati sui tempi di risposta per segnali e associazioni che erano stati più deboli la prima volta.

Per determinare in che modo le persone evitavano le associazioni ripetute, i ricercatori hanno utilizzato un modello computazionale basato sui tempi di reazione e sulla forza con cui avevano registrato la precedente forza associativa.Hanno scoperto che una forza associativa più debole aumentava i tempi di reazione rispetto al gruppo di controllo, ma dava tempi di reazione più rapidi rispetto a quando la forza associativa era forte, mostrando l'uso della soppressione proattiva del pensiero.

I ricercatori hanno ritenuto che il controllo del pensiero reattivo ritarderebbe i tempi di reazione, poiché la persona avrebbe dovuto rifiutare la parola di associazione ripetuta e pensare a un'altra.Il controllo proattivo eviterebbe del tutto il pensiero indesiderato (associazione ripetuta), accelerando così il tempo di reazione.

"Di solito, dopo che una persona scrive per la prima volta "sedia" come associazione, diventa più forte e quindi è ancora più probabile che venga in mente in futuro. Abbiamo scoperto che i partecipanti sono stati in grado di ridurre questo effetto auto-rinforzante dei pensieri. Questo tipo di controllo può essere descritto come "proattivo" perché rende il pensiero indesiderato meno probabile che venga in mente in primo luogo".

— Dott.Isacco Fradkin

Possibilità terapeutiche

È stato dimostrato che sopprimere i pensieri indesiderati è controproducente e può portare a un aumento di questi pensieri.

I partecipanti al gruppo del test di soppressione tendevano a diventare più veloci una volta che avevano rifiutato un'associazione ripetuta una volta, impedendo così loro di rimanere bloccati in un ciclo con la stessa associazione ripetuta.

Questo studio suggerisce che la distrazione, o far pensare la persona a qualcos'altro, potrebbe essere più efficace nel ridurre i pensieri indesiderati.

“[Gli] autori implicano che i risultati del loro studio suggeriscono che possiamo fermare i pensieri prima che accadano, tuttavia, il loro compito ha comportato la soppressione da parte del partecipante, il che credo significhi che gli individui stanno ancora utilizzando risposte comportamentali attive ai pensieri per ridurre l'occorrenza futura, invece di impegnarsi in un processo passivo che riduce l'occorrenza del pensiero".

— Dott.Lauren Wadsworth

Dott.Fradkin ha consigliato:

“La sfida consiste nell'accettare il fatto che [quando] i pensieri indesiderati potrebbero occasionalmente (o anche frequentemente) venire in mente - per 'lasciarli essere', senza combatterli troppo o prestare loro troppa attenzione. Abbiamo bisogno di ulteriori ricerche per esaminare come i risultati del nostro studio possono essere utilizzati per dare consigli concreti”.

“Tuttavia, il nostro studio ha un'implicazione importante e ottimistica: il nostro cervello ha la capacità naturale di impedire ai pensieri indesiderati di crescere a spirale. Quindi, il semplice sapere che un pensiero particolare è indesiderabile o incoerente con i nostri obiettivi attuali potrebbe essere sufficiente per garantire che anche quando abbiamo questo pensiero, non lo fa aumentare di forza quanto avrebbe potuto", ha aggiunto.

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