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Molte persone che utilizzano stufe a legna non sono consapevoli dei rischi per la salute associati all'inquinamento dell'aria interna, in particolare per i bambini e gli anziani.Sono ora disponibili forme di riscaldamento domestico più pulite e più sicure che forniscono il vantaggio aggiuntivo di minori emissioni di gas serra.

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La combustione del legno contribuisce in modo significativo all'inquinamento e al cambiamento climatico.Koki Jovanovic/Stocksy

Il bagliore allegro di una stufa a legna crea un'atmosfera accogliente in una fredda notte d'inverno, ma il fascino estetico delle stufe a legna ha un prezzo elevato per la salute umana.

L'Environmental Protection Agency (EPA) avverte che il fumo di legna è in gran parte responsabile della scarsa qualità dell'aria durante i mesi invernali in molte aree residenziali degli Stati Uniti.

La combustione della legna, oltre a produrre gas tossici come ossidi di azoto e monossido di carbonio, genera anche minuscole particelle solide chiamate particolato.

"L'inquinamento da particelle è particolarmente pericoloso perché queste particelle sono così piccole che possono viaggiare in profondità nei polmoni, causando irritazione e infiammazione", ha affermato il dott.Giovanni M.James, medico specialista e portavoce della Asthma and Allergy Foundation of America.

"L'esposizione immediata può causare tosse, respiro sibilante, mancanza di respiro, costrizione toracica e attacchi di asma", ha detto a Medical News Today.

"L'esposizione cronica può portare a un declino generale della funzione polmonare e alla bronchite cronica", ha aggiunto.

Secondo l'EPA, il particolato (PM) può anche causare infarti, ictus, ritmo cardiaco irregolare e insufficienza cardiaca, soprattutto nelle persone che sono già ad alto rischio per queste condizioni.

"Il fumo di legno può irritare i polmoni, causare infiammazioni, influenzare il sistema immunitario e renderti più incline alle infezioni polmonari, probabilmente incluso SARS-CoV-2, il virus che causa COVID-19".

- Agenzia per la protezione ambientale

Più piccoli sono i particolati, più facilmente passano dai polmoni al flusso sanguigno e in tutto il corpo.

Le particelle più dannose hanno quindi un diametro inferiore a 2,5 micrometri (millesimi di millimetro) e sono note come PM2,5.

Oltre alla combustione del legno domestica, altre fonti di PM2,5 includono centrali elettriche, motori di veicoli a motore e pneumatici in gomma quando si usurano.

Effetti multipli sulla salute

Le particelle si depositano nei polmoni, nel cuore, nel cervello e in altri organi, dove possono avere gravi ripercussioni sulla salute, specialmente per individui vulnerabili come bambini, anziani e persone con condizioni preesistenti.

Secondo la British Lung Foundation, il PM2.5 può causare broncopneumopatia cronica ostruttiva (BPCO) e cancro ai polmoni.Potrebbero esserci anche collegamenti tra l'esposizione al PM2,5 e il diabete, nonché malattie del cervello come l'Alzheimer e il Parkinson.

Un basso peso alla nascita è stato riscontrato anche nei bambini di madri che sono state esposte al PM2,5 durante la gravidanza.

Uno studio recente ha scoperto che una maggiore esposizione al PM2,5 può anche essere associata a capacità di ragionamento e di risoluzione dei problemi più scarse e un rischio più elevato di ansia e depressione.

L'EPA riporta che i livelli di PM indoor possono superare quelli all'aperto.Le fonti includono qualsiasi tipo di combustione, dal fumo di sigaretta, alla cucina e alle candele, a caminetti aperti, stufe a legna e stufe a gas o cherosene non ventilate.

Il legno è un combustibile relativamente economico, il che lo rende un modo particolarmente interessante per riscaldare le case quando i prezzi del petrolio e del gas sono alle stelle.

Le stufe a legna sono diventate popolari negli ultimi anni anche per il loro fascino estetico.Tuttavia, sono una delle principali fonti di particolato, sia all'interno che all'esterno.

Una recente revisione ha rilevato che i fuochi aperti generano la maggior parte del particolato per ciascuna unità di riscaldamento, seguiti in ordine decrescente dalle stufe multicombustibile e poi dalle stufe che bruciano pellet di legno.

Uno studio del 2020 ha rilevato che i livelli interni di PM2,5 erano tre volte più alti nelle famiglie che utilizzavano stufe a legna rispetto a quelle che non lo facevano.La ricerca ha suggerito che l'apertura della porta della stufa per aggiungere più carburante causava picchi nei livelli di particolato interno.

Principali contributori all'inquinamento

Anche le caldaie a olio e gas producono particolato, ma il contributo totale della combustione della legna nelle stufe e nei fuochi aperti all'inquinamento generale da particolato può sorprendere.

Nel Regno Unito, ad esempio, un rapporto del governo stima che l'uso della legna come combustibile abbia rappresentato il 70% delle emissioni di PM2,5 della combustione domestica nel 2020.

Le emissioni di PM2,5 da questa fonte sono aumentate del 35% tra il 2010 e il 2020 per raggiungere il 17% delle emissioni totali di PM2,5.

Ciò suggerisce che nel 2020 la combustione del legno nelle case del Regno Unito ha prodotto più inquinamento da particolato di tutto il traffico stradale, che rappresentava il 13% dell'inquinamento da PM2,5.

Le stufe a legna sono un modo popolare per riscaldare le case nelle zone rurali, dove possono causare alti livelli di inquinamento da particolato interno ed esterno.Le comunità a basso reddito possono essere particolarmente vulnerabili.

Unindaginenell'inquinamento dell'aria interna nelle aree rurali degli Stati Uniti ha riscontrato concentrazioni più elevate di PM2,5 nelle case dell'Alaska e della nazione Navajo, ad esempio, rispetto alle case del Montana.

Le famiglie che non avevano pulito il camino di recente e quelle che non utilizzavano stufe di alta qualità avevano livelli interni di PM2,5 notevolmente più elevati.

Per ridurre al minimo l'inquinamento dell'aria interna, l'EPA raccomanda che le persone:

  • Evitare l'uso di stufe, caminetti o stufe a combustione non ventilate all'interno.
  • Scegli una stufa a legna certificata conforme agli standard sulle emissioni EPA e assicurati che la porta aderisca bene.
  • Utilizzare un combustibile appropriato in stufe e caminetti, come legna secca e ben stagionata.

Tuttavia, non esiste un bruciatore a legna privo di inquinamento.

"Anche la stufa a legna (o a pellet di legno composito) più progettata e meglio utilizzata produce comunque un po' di inquinamento atmosferico", ha affermato Kevin M.Stewart, direttore della difesa della salute ambientale e delle politiche pubbliche presso l'American Lung Association.

“Anche se lo sfiato dei gas di scarico è l'ideale e tutti i prodotti della combustione vengono rilasciati nell'aria esterna, tali emissioni rimangono spesso nelle immediate vicinanze della residenza che le emette ed è comune che alcune di queste emissioni vengano reintrodotte nel aria che viene portata in casa”, ha detto a MNT.

Ha sottolineato che gli inquinanti sfiatati da una stufa possono entrare anche nelle case vicine.

Più sporco di un camion

Anche le stufe che soddisfano i più elevati standard ambientali possono causare più inquinamento dell'aria esterna rispetto a un camion.

Ad esempio, i ricercatori hanno scoperto che, a parità di produzione di energia, i bruciatori a legna che soddisfacevano lo standard EcoDesign dell'Unione Europea del 2022 producevano 750 volte più PM2,5 di un autocarro pesante.

Gli scienziati avvertono anche di un picco nell'inquinamento da particolato interno ogni volta che qualcuno apre la porta della stufa per aggiungere più carburante.

Le caldaie a pellet evitano questo problema perché utilizzano un sistema chiuso e automatico per alimentare i pellet in un forno.

Sono anche altamente efficienti e hanno basse emissioni di particolato.Inoltre, il loro combustibile è sostenibile perché prodotto con legno di scarto.

Tra l'altro, le caldaie a pellet di legno sono costose, richiedono una manutenzione frequente e un ampio spazio di stoccaggio per il pellet.

Oltre alle raccomandazioni dell'EPA per ridurre al minimo le emissioni delle stufe a legna (vedi sopra), il Dr.James della Asthma and Allergy Foundation of America ha alcuni ulteriori consigli:

"[M]assicurarsi che l'area in cui viene utilizzata la stufa a legna sia adeguatamente attrezzata […] Ciò include un dispositivo di filtraggio dell'aria di qualità, la manutenzione dei rilevatori di fumo, l'installazione di un rilevatore di monossido di carbonio, il mantenimento di un estintore a portata di mano e in condizioni di lavoro adeguate , e tenendo lontano dal fornello qualsiasi cosa infiammabile.

La promessa delle pompe di calore

La buona notizia è che è ora disponibile un'alternativa hi-tech alla combustione di qualsiasi tipo di carburante.Conosciuta come pompa di calore, non produce inquinamento diretto né emissioni di gas serra.

Una pompa di calore cattura e concentra il calore all'esterno di una casa, dall'aria aperta o dal sottosuolo, e lo porta all'interno.

Come un frigorifero o un condizionatore d'aria, utilizza l'elettricità per vaporizzare e condensare alternativamente un refrigerante.

Il refrigerante assorbe il calore dall'atmosfera o dal suolo mentre vaporizza, quindi rilascia il calore all'interno mentre si condensa in un liquido.

La pompa utilizza meno elettricità di un normale riscaldatore elettrico, come un termoventilatore, a parità di potenza termica.

Tuttavia, i costi di installazione sono uno svantaggio per la maggior parte delle pompe di calore.Tuttavia, i progetti più recenti "per alte temperature" hanno il potenziale per ridurre questi costi.

Le pompe di calore convenzionali a "bassa temperatura" funzionano in modo più efficiente a circa 35–45°C, rispetto alle temperature di 60–80°C in un sistema di riscaldamento centralizzato a gas oa gasolio.

L'installazione di una di queste pompe, quindi, comporta un ulteriore isolamento dell'abitazione e una revisione dell'impianto di riscaldamento centralizzato per aumentare la superficie dei radiatori, oppure installare il riscaldamento a pavimento.

Le pompe più recenti per alte temperature, tuttavia, possono fornire temperature di 60–80°C.Quindi, in teoria, possono essere incorporati in un sistema di riscaldamento centralizzato esistente.

Queste pompe, come quelle prodotte dall'azienda svedese Vattenfall, aumentano la temperatura utilizzando anidride carbonica o propano anziché un refrigerante convenzionale.Usano anche un grande serbatoio d'acqua interno per immagazzinare o "tamponare" il calore.

“Fondamentalmente la pompa di calore utilizza CO2piuttosto che un prodotto sintetico come molte pompe di calore tradizionali", ha spiegato Emily Faull, portavoce di Vattenfall.

"C'è anche un buffer (un serbatoio d'acqua gigante) che fornisce acqua calda alla casa e riscaldamento", ha aggiunto.

Tuttavia, vale la pena notare che le pompe di calore ad alta temperatura utilizzano più elettricità rispetto al tipo convenzionale, il che aumenta i costi di gestione.

Altre alternative pulite

Un'altra alternativa pulita alla biomassa e ai combustibili fossili è l'idrogeno, che non produce gas serra o particolato quando brucia.

La ricerca e le prime prove sono in corso per studiare la sicurezza dell'idrogeno come fonte di combustibile alternativo per il riscaldamento delle case.

Nel frattempo, una delle tecnologie in più rapida crescita è il "teleriscaldamento", che prevede il trasferimento di calore da fabbriche, inceneritori di rifiuti o calore sotterraneo ("geotermico") nelle case.

Funziona bene nelle aree ad alta densità di popolazione, come le città, ma meno bene nelle zone rurali.

Molte ricerche e investimenti sono avanti, ma tecnologie come queste offrono un vantaggio per tutti per affrontare il cambiamento climatico e migliorare la salute pubblica.

L'Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS) stima che l'inquinamento dell'aria interna provoca attualmente 3,8 milioni di morti premature ogni anno.

Quindi, anche se potrebbe non avere il fascino estetico di una stufa a legna o di un fuoco aperto, il riscaldamento a basse emissioni di carbonio ha il potenziale per salvare milioni di vite in tutto il mondo nei prossimi decenni.

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