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Une étude récente établit un lien entre l'ocytocine neurochimique et l'empathie et la satisfaction de vivre chez les personnes âgées.INA FASSBENDER/AFP via Getty Images
  • Les personnes âgées ont tendance à s'engager davantage dans des comportements d'aide et sont plus satisfaites de leur vie que les personnes plus jeunes.
  • L'ocytocine chimique du cerveau est associée à l'empathie et aux comportements d'aide, et des changements dans les niveaux d'ocytocine pourraient expliquer ces changements liés à l'âge.
  • Une nouvelle étude montre que les personnes âgées présentent une augmentation plus importante des niveaux d'ocytocine en réponse à des situations qui évoquent une réponse émotionnelle que les personnes plus jeunes.
  • Cette réponse plus importante à l'ocytocine peut expliquer pourquoi les personnes âgées sont plus satisfaites de la vie et adoptent davantage de comportements d'aide.

Une nouvelle étude publiée dans la revue Frontier in Behavioral Neuroscience montre que les personnes âgées ont tendance à libérer plus d'ocytocine en réponse à des situations sociales qui suscitent de l'empathie.Une plus grande réponse à l'ocytocine était également associée à des niveaux plus élevés de comportements d'aide et à une satisfaction accrue à l'égard de la vie.

Ces résultats peuvent expliquer pourquoi les personnes âgées font plus de dons à des œuvres caritatives et effectuent plus de travail social.

"Les personnes qui ont libéré le plus d'ocytocine dans l'expérience ont non seulement été plus généreuses envers la charité, mais ont également adopté de nombreux autres comportements d'aide. C'est la première fois qu'un changement distinct de l'ocytocine est lié à des comportements prosociaux passés », a déclaré le Dr.Paul Zak, auteur de l'étude et professeur à la Claremont Graduate University.

Ocytocine et comportements sociaux

L'ocytocine est une hormone responsable des contractions de l'utérus pendant l'accouchement, la lactation et les comportements de reproduction.L'ocytocine module également la transmission des signaux entre les cellules du cerveau et participe à la modulation des comportements sociaux.Des expériences chez l'homme suggèrent que l'ocytocine cérébrale réduit l'anxiété et favorise la confiance, la coopération, l'empathie,la générosité, et le lien social.

Des études ont montré que les personnes âgées ont tendance à donner plus d'argent à des œuvres caritatives et sont plus susceptibles de faire du bénévolat que les personnes plus jeunes.Une explication potentielle de cette augmentation des comportements prosociaux pourrait être une plus grande empathie en réponse aux situations sociales chez les personnes âgées que chez les jeunes.

Compte tenu de l'association entre l'ocytocine et l'empathie, les auteurs de l'étude ont voulu comprendre si l'ocytocine entraînait une augmentation des comportements prosociaux chez les personnes âgées.

L'ocytocine et l'âge

Les auteurs de la présente étude ont recruté 103 personnes âgées de 18 à 99 ans.Les chercheurs ont divisé les participants en trois groupes : adultes jeunes (18 à 35 ans), d'âge moyen (36 à 65 ans) ou plus âgés (plus de 65 ans).

Ils ont demandé aux participants de regarder une courte vidéo émouvante d'un père racontant ses sentiments face à la mort imminente de son fils de deux ans atteint d'un cancer du cerveau en phase terminale.

Les chercheurs ont prélevé des échantillons de sang des participants avant et après avoir regardé la vidéo pour mesurer les niveaux d'ocytocine.Des études antérieures ont montré que les changements dans les niveaux d'ocytocine dans le sang et dans le cerveau ont tendance à être corrélés, permettant aux chercheurs d'estimer les changements dans les niveaux d'ocytocine dans le cerveau à l'aide d'échantillons de sang.

Les chercheurs ont découvert que les personnes âgées présentaient une augmentation plus importante des niveaux d'ocytocine après avoir visionné la vidéo que les personnes plus jeunes.

L'ocytocine et la gentillesse

Après avoir visionné la vidéo, les participants ont reçu une récompense monétaire pour leur participation à une étude indépendante et la possibilité de faire don d'une partie de la récompense à une association caritative médicale.

Les chercheurs ont découvert que les personnes ayant une augmentation plus importante des niveaux d'ocytocine dans le sang étaient susceptibles de donner une plus grande fraction de l'argent de la récompense.

De plus, les personnes âgées ont fait don d'une plus grande partie de l'argent de la récompense à l'organisme de bienfaisance.Les enquêtes menées au cours de l'étude ont révélé que les personnes âgées ont également passé plus de temps à faire du bénévolat et ont fait davantage de dons à des œuvres caritatives au cours de l'année précédente.

Notamment, une petite augmentation des niveaux d'ocytocine chez les personnes âgées était associée à un montant de don similaire à celui des personnes plus jeunes avec une réponse à l'ocytocine plus importante.

L'étude a également révélé que le vieillissement entraînait une augmentation plus importante des dons à des œuvres caritatives chez les personnes âgées présentant une réponse à l'ocytocine plus faible qu'une réponse plus importante.Les résultats suggèrent que le vieillissement et les niveaux de réponse à l'ocytocine influencent ensemble les montants donnés à des œuvres caritatives.

Satisfaction de la vie et religiosité

Conformément à d'autres études, les chercheurs ont constaté que les personnes âgées étaient plus susceptibles de participer à des activités religieuses et avaient un plus grand sentiment de satisfaction à l'égard de la vie.Des études ont montré que les adultes plus âgés et plus religieux s'engagent davantage dans le travail caritatif et bénévole et expriment une plus grande satisfaction à l'égard de la vie.

Les chercheurs ont découvert qu'une plus grande réponse de l'ocytocine au stimulus vidéo était associée à un plus grand sentiment de satisfaction à l'égard de la vie, à la participation à des activités religieuses et à des niveaux accrus d'empathie et de gratitude.

Limites de l'étude

Les auteurs ont averti que l'étude corrèle uniquement la libération d'ocytocine et les comportements prosociaux et d'autres traits.Les résultats sont particulièrement pertinents car il existe une relation bidirectionnelle entre la libération d'ocytocine et les comportements prosociaux, l'engagement dans des comportements prosociaux étant associé à une augmentation ultérieure des niveaux d'ocytocine.

Les auteurs ont également noté que l'étude impliquait un petit nombre de participants résidant en Californie.Par conséquent, davantage de recherches impliquant un plus grand nombre de participants représentant les besoins démographiques plus larges doivent être menées.

Ocytocine intranasale

D'autres études suggèrent également que l'utilisation de sprays intranasaux pour administrer de l'ocytocine peut améliorer l'humeur et la fonction cognitive, en particulier chez les hommes âgés.Bien qu'il existe un intérêt pour l'utilisation thérapeutique de l'ocytocine intranasale, les effets de l'ocytocine varient selon le contexte et les individus.

Dr.Natalie Ebner, neuroscientifique à l'Université de Floride, a noté lors d'une conférence : « Il existe de nombreuses preuves que l'ocytocine ne fonctionne pas toujours de la même manière. Cela dépend un peu du genre de situation dans laquelle vous vous trouvez, si c'est une situation sociale positive ça fait une chose, si c'est une situation hostile du coup ça augmente l'agressivité. Il y a donc beaucoup de manipulations intéressantes que nous pouvons faire en examinant de plus près les facteurs contextuels et nous commençons à voir que tout le monde ne réagit pas de la même manière.

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