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De nouvelles recherches explorent le lien entre la consommation d'alcool et le déclin cognitif. Wang mengmeng/Getty Images
  • Une vaste étude observationnelle trouve des associations entre la consommation modérée d'alcool, les marqueurs de l'accumulation de fer dans le cerveau et le déclin cognitif.
  • L'étude a révélé que le fait d'avoir seulement trois canettes de bière par semaine est lié à des niveaux plus élevés de fer stocké dans le cerveau.
  • L'accumulation de fer est également associée à des problèmes cognitifs, ce qui conduit les chercheurs à émettre l'hypothèse que la consommation d'alcool favorise le déclin cognitif.

On sait depuis longtemps que la consommation d'alcool peut endommager le cerveau.Une nouvelle grande étude observationnelle suggère que la consommation d'alcool est associée à une accumulation de fer dans le cerveau, et que les deux sont associés à un déclin cognitif.

L'étude laisse entendre que la consommation d'alcool pourrait être responsable de l'accumulation de fer et, à son tour, pourrait être responsable du déclin cognitif.

Les chercheurs ont analysé les données existantes de la UK Biobank pour 20 729 personnes.Comme pour toutes les études observationnelles comme celle-ci, des associations peuvent être établies, mais la détermination de la causalité doit être prouvée par des études contrôlées.Cependant, les associations orientent régulièrement les chercheurs vers d'autres pistes d'exploration.

L'auteur correspondant de l'étude, le Dr.Anya Topiwala, du Département de psychiatrie de l'Université d'Oxford au Royaume-Uni, a déclaré à Medical News Today :

"Je m'intéresse à la possibilité que le fer soit responsable de lésions cérébrales liées à l'alcool depuis que j'ai lu une petite étude chez des hommes dépendants de l'alcool où ils ont observé une teneur en fer plus élevée. J'étais intrigué de voir si un phénomène similaire se produisait chez les buveurs modérés.

"Mon plat à emporter", a déclaré le Dr.Topiwala, "est que le fer élevé est un mécanisme possible par lequel l'alcool pourrait endommager le cerveau et entraîner des problèmes de mémoire. Comprendre le mécanisme des dommages est bien sûr important si vous voulez pouvoir intervenir chez les patients.

L'étude a été publiée dans PLOS Medicine.

Alcool, scanners cérébraux et tests cognitifs

Parmi les personnes dont les dossiers ont été analysés dans le cadre de l'étude, 48,6 % étaient des femmes et l'âge moyen était de 55 ans.

Les individus ont auto-déclaré leur consommation d'alcool sur des questionnaires, et les chercheurs ont évalué la fonction cognitive à l'aide d'une série de tests des fonctions exécutives, y compris un test de création de piste, une intelligence fluide avec des tâches de puzzle et un temps de réaction mesuré avec une tâche basée sur le jeu de cartes Snap.

Les non-buveurs représentaient 2,7 % de l'échantillon global.

La consommation moyenne d'alcool était d'environ 17,5 unités par semaine.

Cela équivaut à un peu plus de sept canettes de bière, environ 8,5 verres de vin moyens ou un peu moins de 18 verres à liqueur de gin, rhum, vodka, whisky, tequila ou sambuca.

Les chercheurs ont évalué indirectement la présence de fer dans le cerveau, à l'aide d'IRM.Les principaux centres d'intérêt des chercheurs étaient les régions duganglions de la baseliés aux fonctions émotionnelles, cognitives et liées au mouvement.

Quelques bières suffiront

Les chercheurs ont découvert que les personnes buvant sept unités d'alcool ou plus par semaine - un niveau de consommation modéré - présentaient des marqueurs d'accumulation accrue de fer dans leur cerveau.

"Dans cette étude", a déclaré le Dr.Topiwala, "nous n'avons trouvé aucune preuve d'une teneur en fer plus élevée à quatre unités et plus, seulement sept unités et plus."Ce serait environ trois bières par semaine.

"Dans une étude distincte que nous avons faite, cependant, nous avons trouvé des associations nocives linéaires - comme dans [il n'y avait] aucune preuve d'un niveau sûr supérieur à zéro [unités d'alcool]", a-t-elle ajouté.

L'analyse actuelle a révélé que ceux qui avaient des niveaux plus élevés de fer dans le cerveau étaient également plus susceptibles d'avoir eu des problèmes cognitifs.

« Il est bien connu que l'alcool cause des dommages au cerveau. Les effets cytotoxiques directs de l'alcool sur le cerveau sont connus. Les auteurs apportent un autre mécanisme potentiel à ce phénomène par l'accumulation de fer. La question de savoir si l'accumulation de fer contribue directement aux effets délétères de l'alcool sur le cerveau n'est pas bien connue, mais elle est proposée dans cet article.
—Dr.Hossein Ardehali, professeur de médecine et de cardiologie à la Feinberg School of Medicine de la Northwestern University.

Un indice, peut-être pour d'autres recherches

Dr.Hossein Ardehali, qui n'a pas participé à l'étude, a déclaré au MNT que même s'il s'agit d'une étude observationnelle, [elle] inclut un grand nombre de patients. Les auteurs ont fait de leur mieux avec les données d'observation dont ils disposaient.

Il a cependant précisé :

« Il y a plusieurs limites à cette étude, et certaines des conclusions peuvent être trop fortes. Par exemple, il est possible que l'alcool cause des lésions cérébrales et que les zones endommagées du cerveau accumulent alors du fer. Il se peut que l'alcool n'entraîne pas une accumulation de fer et que cela cause des lésions cérébrales. L'association causale de cet essai observationnel n'est pas bien établie.

"Je suis un croyant ferme"Dr.Ardehali a déclaré: "Cette accumulation de fer dans le cerveau est un marqueur - et très probablement un moteur - du déclin cognitif et un facteur de risque de troubles neurodégénératifs, comme la maladie d'Alzheimer et la maladie de Parkinson. La consommation d'alcool, en plus de ses effets directs sur le cerveau, peut également entraîner des lésions cérébrales par accumulation de fer.

"Il est possible que l'accumulation de fer dans le cerveau des buveurs soit un moteur du déclin cognitif. Mais il est également possible que l'accumulation de fer ne soit qu'un marqueur de lésions cérébrales résultant directement de l'alcool sur le cerveau. Ainsi, le rôle mécaniste complet du fer dans le déclin cognitif des buveurs d'alcool reste un sujet de débat.
—Dr.Hossein Ardehali

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