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Une application VR a réussi à améliorer les symptômes de cinq phobies courantes lors d'un essai récent.Crédit image : max-kegfire/Getty Images.
  • Les phobies sont un type de trouble anxieux qui peut être difficile à traiter.
  • Une nouvelle étude a testé l'utilisation d'une application basée sur la réalité virtuelle pour traiter 126 personnes souffrant de phobies spécifiques.
  • L'utilisation de l'application a réduit les symptômes moyens de modérés à sévères à minimes après 6 semaines.

Une phobie est une forme de trouble anxieux définie par l'American Psychological Association comme "une peur persistante et irrationnelle d'une situation, d'un objet ou d'une activité spécifique".

Les phobies courantes incluent l'acrophobie (peur des hauteurs), l'aviophobie (peur de voler) et l'arachnophobie (peur des araignées).

Alors que les phobies sont relativement courantes - selon l'Institut national de la santé mentale,12,5 %des adultes aux États-Unis connaîtront une phobie spécifique à un moment donné de leur vie - ils peuvent être difficiles à traiter.

La thérapie d'exposition, une forme de thérapie cognitivo-comportementale (TCC) qui vise à exposer la personne à sa peur dans un environnement sûr, est souvent la première ligne de traitement pour des phobies spécifiques.Cependant, la thérapie d'exposition peut être difficile d'accès, peut causer de l'inconfort et est associée à des taux d'abandon élevés.

Dans une nouvelle étude de l'Université d'Otago en Nouvelle-Zélande, des chercheurs ont testé un système de réalité virtuelle (VR) basé sur une application pour traiter des phobies spécifiques.

Publiés dans l'Australian and New Zealand Journal of Psychiatry, les résultats montrent que le système de réalité virtuelle autoguidé a réduit la gravité des symptômes de cinq phobies différentes.

Traiter 5 phobies courantes

L'étude, un essai contrôlé randomisé de 6 semaines, a impliqué 126 adultes vivant en Nouvelle-Zélande avec l'une des cinq phobies suivantes :

  • peur de voler
  • vertige
  • peur des araignées
  • peur des chiens
  • peur des aiguilles.

Un autre groupe de personnes était sur une liste d'attente pour un traitement.

Les participants devaient avoir accès à un smartphone et à Internet pour utiliser l'application VR, appelée oVRcome.L'application a été associée à un casque VR pour permettre aux participants de découvrir des environnements virtuels à 360 degrés.

Ce type de thérapie peut avoir des avantages importants par rapport à la thérapie d'exposition réelle, explique le Dr.John Francis Leader, un psychologue développant une salle de thérapie de réalité mixte à l'University College Dublin, a déclaré à Medical News Today.

« Traditionnellement, le travail thérapeutique avec les phobies via la thérapie d'exposition nécessitait de recréer physiquement la scène. Se rendre physiquement à un endroit ou avoir accès à un stimuli phobique donné peut s'avérer difficile du point de vue des ressources et il peut être plus difficile de contrôler les variables », a-t-il déclaré.

L'application comporte six modules différents - psychoéducation, relaxation, pleine conscience, techniques cognitives, exposition via la réalité virtuelle et prévention des rechutes - sur lesquels les participants ont travaillé pendant 6 semaines.Les participants pouvaient également choisir le degré d'exposition à leur phobie à l'aide d'une bibliothèque de différentes vidéos VR.

Pour évaluer les changements dans les symptômes, les chercheurs ont utilisé la mesure de la gravité de la phobie spécifique pour adultes de l'American Psychiatric Association (APA). Il s'agit d'une échelle en 10 points qui évalue la sévérité de la phobie spécifique chez l'adulte.Les mesures comprennent la fréquence des moments de terreur soudaine, le sentiment d'anxiété, d'inquiétude ou de nervosité, ainsi que des symptômes physiques tels que l'accélération du rythme cardiaque et les muscles tendus.

Une solution rentable ?

Sur les 126 personnes qui ont commencé l'essai, 109 ont terminé l'étude à la semaine 6.

Les chercheurs disent que cela suggère que l'application a une grande acceptabilité et pourrait être utilisée pour aider les personnes qui ne peuvent pas ou sont réticentes à accéder à la thérapie d'exposition en personne.L'application est également rentable, ce qui signifie qu'elle pourrait être plus accessible que d'autres formes de traitement plus coûteuses.

Auteur de l'étude Dr.Cameron Lacey explique que "[l]es niveaux de thérapie d'exposition pourraient être adaptés aux besoins d'un individu, ce qui est une force particulière".

"Le traitement d'exposition en personne plus traditionnel pour les phobies spécifiques a un taux d'abandon notoirement élevé en raison de l'inconfort, des inconvénients et d'un manque de motivation chez les personnes qui recherchent des peurs auxquelles s'exposer", note-t-il. "Avec ce traitement par application VR, les participants à l'essai avaient un contrôle accru sur l'exposition à leurs peurs, ainsi qu'un contrôle sur le moment et l'endroit où l'exposition se produit."

Réduire les symptômes

Les chercheurs ont également constaté une amélioration significative des symptômes chez les personnes qui ont utilisé l'application par rapport à celles sur la liste d'attente.

Le score moyen de gravité est passé de 28/40 (symptômes modérés à sévères) à 7/40 (symptômes minimes) à la fin de l'essai.

"Les améliorations qu'ils ont signalées suggèrent qu'il existe un grand potentiel pour l'utilisation de la réalité virtuelle et des applications de téléphonie mobile comme moyen de traitement autoguidé pour les personnes aux prises avec des phobies souvent invalidantes", déclare le Dr.Lacé.

Certaines personnes ont laissé des commentaires sur les changements de comportement à la suite de l'utilisation de l'application, y compris une personne ayant peur des aiguilles qui a déclaré que l'application les avait aidées à réserver leur vaccination COVID-19.Un autre participant a déclaré qu'il avait pu réserver des vols pour voir sa famille et qu'il passait moins de temps à s'inquiéter du vol.

oVRcome est désormais disponible pour 10 phobies spécifiques, ainsi que pour l'anxiété sociale.

Dr.Leader a déclaré à MNT que cette approche a beaucoup de potentiel, mais nous a rappelé qu'il sera important de s'assurer que des garanties et des processus appropriés sont en place pour soutenir les utilisateurs.

"La caractéristique unique de cette étude est que l'approche se concentre sur des supports autoguidés pour le traitement des phobies, plutôt que sur l'utilisation d'une technologie expérientielle administrée par un praticien. Cela offre de grands avantages en termes de portée ; cependant, des recherches supplémentaires devront être menées pour comprendre les limites de la conduite d'interventions psychologiques pour les phobies en l'absence de supervision professionnelle.

– Dr.Jean François Chef

Enfin, il est également important de noter qu'oVRcome est une initiative commerciale à but lucratif et que les personnes qui souhaitent utiliser l'application pour traiter leurs phobies doivent payer un abonnement mensuel.

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