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Un estudio reciente vincula la oxitocina neuroquímica con la empatía y la satisfacción con la vida en las personas mayores.INA FASSBENDER/AFP vía Getty Images
  • Los adultos mayores tienden a involucrarse más en comportamientos de ayuda y están más satisfechos con sus vidas que las personas más jóvenes.
  • La oxitocina química del cerebro está asociada con la empatía y los comportamientos de ayuda, y los cambios en los niveles de oxitocina podrían explicar estos cambios relacionados con la edad.
  • Un nuevo estudio muestra que las personas mayores muestran un mayor aumento en los niveles de oxitocina en respuesta a situaciones que provocan una respuesta emocional que las personas más jóvenes.
  • Esta mayor respuesta de oxitocina puede explicar por qué las personas mayores están más satisfechas con la vida y tienen más conductas de ayuda.

Un nuevo estudio publicado en la revista Frontier in Behavioral Neuroscience muestra que las personas mayores tienden a liberar más oxitocina en respuesta a situaciones sociales que despiertan empatía.Una mayor respuesta de oxitocina también se asoció con mayores niveles de conductas de ayuda y una mayor satisfacción con la vida.

Estos hallazgos pueden explicar por qué las personas mayores donan más a la caridad y realizan más trabajo social.

“Las personas que liberaron la mayor cantidad de oxitocina en el experimento no solo fueron más generosas con la caridad, sino que también realizaron muchos otros comportamientos de ayuda. Esta es la primera vez que un cambio distintivo en la oxitocina se relaciona con conductas prosociales pasadas”, dijo el Dr.Paul Zak, autor del estudio y profesor de la Universidad de Graduados de Claremont.

La oxitocina y los comportamientos sociales

La oxitocina es una hormona responsable de las contracciones del útero durante el parto, la lactancia y los comportamientos reproductivos.La oxitocina también modula la transmisión de señales entre las células del cerebro y participa en la modulación de los comportamientos sociales.Los experimentos en humanos sugieren que la oxitocina cerebral reduce la ansiedad y promueve la confianza, la cooperación, la empatía, lagenerosidad, y vinculación social.

Los estudios han demostrado que las personas mayores tienden a donar más dinero a la caridad y es más probable que participen en trabajo voluntario que las personas más jóvenes.Una posible explicación de este aumento de las conductas prosociales podría ser una mayor empatía en respuesta a situaciones sociales en las personas mayores que en las personas más jóvenes.

Dada la asociación entre la oxitocina y la empatía, los autores del estudio querían comprender si la oxitocina mediaba en el aumento de las conductas prosociales en la vejez.

Oxitocina y edad

Los autores del presente estudio reclutaron a 103 personas de entre 18 y 99 años.Los investigadores dividieron a los participantes en tres grupos: adultos jóvenes (de 18 a 35 años), de mediana edad (de 36 a 65 años) o adultos mayores (mayores de 65 años).

Les pidieron a los participantes que miraran un breve video emotivo de un padre que narra sus sentimientos sobre cómo hacer frente a la muerte inminente de su hijo de dos años con cáncer cerebral terminal.

Los investigadores recolectaron muestras de sangre de los participantes antes y después de ver el video para medir los niveles de oxitocina.Estudios anteriores han demostrado que los cambios en los niveles de oxitocina en la sangre y el cerebro tienden a estar correlacionados, lo que permite a los investigadores estimar los cambios en los niveles de oxitocina en el cerebro utilizando muestras de sangre.

Los investigadores encontraron que las personas mayores mostraron un mayor aumento en los niveles de oxitocina después de ver el video que las personas más jóvenes.

Oxitocina y amabilidad

Después de ver el video, los participantes recibieron una recompensa monetaria por participar en un estudio no relacionado y la opción de donar parte de la recompensa a una organización benéfica médica.

Los investigadores encontraron que las personas con un mayor aumento en los niveles de oxitocina en sangre probablemente donarían una fracción mayor del dinero de la recompensa.

Además, las personas mayores donaron una fracción mayor del dinero de la recompensa a la organización benéfica.Las encuestas realizadas durante el estudio revelaron que las personas mayores también dedicaron más tiempo al voluntariado y donaron más a la caridad el año anterior.

En particular, un pequeño aumento en los niveles de oxitocina en personas mayores se asoció con una cantidad de donación similar a la de las personas más jóvenes con una mayor respuesta a la oxitocina.

El estudio también encontró que el envejecimiento resultó en un aumento más profundo de las donaciones a la caridad en las personas mayores con una respuesta de oxitocina más pequeña que una más grande.Los hallazgos sugieren que el envejecimiento y los niveles de respuesta de oxitocina juntos influyen en las cantidades donadas a organizaciones benéficas.

Satisfacción con la vida y la religiosidad

De acuerdo con otros estudios, los investigadores encontraron que las personas mayores tenían más probabilidades de participar en actividades religiosas y tenían una mayor sensación de satisfacción con la vida.Los estudios han demostrado que los adultos mayores y más religiosos se involucran más en la caridad y el trabajo voluntario y expresan una mayor satisfacción con la vida.

Los investigadores encontraron que una mayor respuesta de oxitocina al estímulo de video se asoció con una mayor sensación de satisfacción con la vida, participación en actividades religiosas y mayores niveles de empatía y gratitud.

Limitaciones del estudio

Los autores advirtieron que el estudio solo correlaciona la liberación de oxitocina y los comportamientos prosociales y otros rasgos.Los hallazgos son especialmente relevantes ya que existe una relación bidireccional entre la liberación de oxitocina y las conductas prosociales, con la participación en conductas prosociales asociadas con un aumento posterior en los niveles de oxitocina.

Los autores también señalaron que el estudio involucró a un pequeño número de participantes que residían en California.Por lo tanto, es necesario realizar más investigaciones que involucren a un mayor número de participantes que representen las necesidades demográficas más amplias.

Oxitocina intranasal

Otros estudios también sugieren que el uso de aerosoles intranasales para administrar oxitocina puede mejorar el estado de ánimo y la función cognitiva, especialmente en hombres mayores.Aunque existe interés en el uso terapéutico de la oxitocina intranasal, los efectos de la oxitocina varían según el contexto y entre los individuos.

Dr.Natalie Ebner, neurocientífica de la Universidad de Florida, señaló en una conferencia: “Hay mucha evidencia de que la oxitocina no siempre funciona de la misma manera. Depende un poco del tipo de situación en la que te encuentres, si es una situación social positiva hace una cosa, si es una situación hostil de repente aumenta la agresividad. Entonces, hay muchas manipulaciones interesantes que podemos hacer al observar más de cerca los factores contextuales y estamos comenzando a ver que no todos responden de la misma manera”.

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