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Los diferentes niveles de luz pueden afectar el estado de ánimo de las personas.Eugenio Marongiu/Getty Images
  • Un nuevo estudio utilizó resonancias magnéticas funcionales para obtener más información sobre cómo el cerebro recibe y procesa las señales de luz.
  • Los investigadores expusieron a sus participantes a diferentes niveles de luz para ver si la luz activaba ciertas regiones del cerebro.
  • Al final del estudio, los investigadores identificaron una vía que creen que está involucrada en los trastornos del estado de ánimo.

Si bien no es ningún secreto que la luz puede afectar el estado de ánimo, los científicos han querido comprender más acerca de esa conexión.Un nuevo estudio publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences explora cómo una vía en ella corteza prefrontal, una parte del cerebro asociada con el funcionamiento cognitivo y emocional, puede desempeñar un papel en esto.

Investigadores de la Universidad de Brown en Providence, RI, y de la Universidad Hebrea de Jerusalén utilizaron imágenes de resonancia magnética funcional para determinar cómo la intensidad de la luz afecta el cerebro.

Su investigación puede ayudar a dar forma al tratamiento de ciertos trastornos del estado de ánimo.

SAD y otros trastornos del estado de ánimo

Las personas con trastornos del estado de ánimo a menudo sienten un estado de ánimo distorsionado y, según la naturaleza del trastorno, pueden experimentar estados de ánimo extremadamente bajos o incluso estados de ánimo elevados.

El trastorno depresivo mayor, el trastorno bipolar y el trastorno afectivo estacional (SAD) se incluyen en la categoría de trastornos del estado de ánimo.

De acuerdo con laInstituto Nacional de Salud Mental, aproximadamente el 21,4% de los adultos en los Estados Unidos experimentan un trastorno del estado de ánimo en algún momento de sus vidas.Si bien algunas personas pueden controlar los síntomas a través de la terapia y los medicamentos, otras tienen dificultades con el tratamiento, lo que puede provocar un empeoramiento de la depresión e incluso el suicidio.

Algunos tratamientos para los trastornos del estado de ánimo incluyen:

Ocasionalmente, los proveedores médicos recomiendan que los pacientes con SAD utilicen cajas de luz (también conocidas como lámparas solares) para ayudar a aliviar los síntomas.Esto puede ser útil ya que las personas con SAD experimentan depresión durante los meses con poca luz solar.

Regiones cerebrales y luz.

Uno de los autores del estudio, el Dr.David Berson, profesor de neurociencia en la Universidad de Brown, descubrió en un estudio anterior que los ratones tienen una vía neuronal que los hace sensibles a la intensidad de la luz.Dr.Berson y los miembros del equipo de investigación del estudio actual querían aprovechar este estudio para ver si encontrarían resultados similares en humanos.

Los investigadores reclutaron a 20 participantes sanos para el estudio y usaron gafas de teflón para exponer a los participantes a diferentes niveles de intensidad de luz.

“Las cuatro intensidades de luz se probaron tres veces en cada carrera de 6 minutos, y cada sesión incluyó cinco carreras, proporcionando 15 bloques en total en cada intensidad de luz”, escribieron los autores.

Los investigadores observaron imágenes de resonancia magnética funcional para verificar qué áreas del cerebro se activaron durante la exposición a la luz.

Según los resultados del estudio, 26 regiones del cerebro mostraron lo que los autores denominaron "activación relacionada con luxotónicos", lo que significa que estas regiones del cerebro respondieron a la luz.Diez de esas regiones mostraron una "activación sostenida significativa".

Además, cinco regiones que respondieron a la activación de la luz “tienen una clara participación en los procesos cognitivos y emocionales”.

Los investigadores informaron que las resonancias magnéticas funcionales mostraron una supresión de la corteza prefrontal en relación con la intensidad de la luz.

Según el estudio, "estos hallazgos ofrecen un vínculo funcional entre la exposición a la luz y los fenómenos cognitivos y afectivos mediados [por la corteza prefrontal]".

"El estudio se suma a un creciente cuerpo de trabajo en humanos que el cerebro utiliza la luz como una señal multipropósito".
- Dr.Fabián Fernández, profesor asistente de psicología y neurología en la Universidad de Arizona

Tratamiento de los trastornos del estado de ánimo

"Identificar esta vía y comprender su función podría promover directamente el desarrollo de enfoques para tratar la depresión", dice el autor principal del estudio, Jerome Sanes, profesor de neurociencia en la Universidad de Brown.

Profe.Sanes habló con Medical News Today con más detalle sobre lo que depara el futuro para esta línea de investigación.

"Anticipamos realizar lo que llamaré estudios 'más fundamentales' de las propiedades de respuesta a la iluminación graduada en la corteza frontal de los humanos para obtener una comprensión más completa del rango de respuestas corticales frontales a la luz", comentó.

“Un próximo paso sería investigar cómo la intensidad de la luz influye en una función cognitiva, por ejemplo, la toma de decisiones mientras se mide la dinámica de resonancia magnética funcional en la corteza prefrontal. Hemos diseñado varios estudios en esta línea pero aún no los hemos iniciado”, continuó.

Profe.Sanes también mencionó que las resonancias magnéticas funcionales podrían convertirse potencialmente en parte de un proceso para determinar el tratamiento para pacientes con depresión.

Dr.Fabián Fernández, profesor asistente de psicología y neurología y director del Programa de Cognición y Sistemas Neurales de la Universidad de Arizona en Tucson, también habló con MNT sobre los hallazgos.

"Este es un elegante estudio traslacional (construido a partir de observaciones previas en roedores de laboratorio) de que la activación de la luz de un tipo de célula especial en la retina puede suprimir partes de la corteza prefrontal humana importantes para regular los muchos procesos mentales que comprenden la cognición y la emoción", dijo el Dr. .Fernández.

"El estudio de imágenes actual proporcionó un atlas 'funcional' integral de todas las partes del cerebro que probablemente muestren respuestas sostenidas a la activación por el tipo de célula especializada de la retina", continuó.

“Lo que esto significa es que las terapias de luz brillante actuales (y las futuras improvisaciones) se pueden usar para dar forma a la función de los circuitos prefrontales subyacentes a los procesos no adaptativos que pueden aumentar la probabilidad de depresión y suicidio.
- Dr.Fabián Fernández

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