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Muchas personas que usan estufas de leña desconocen los peligros para la salud asociados con la contaminación del aire interior, especialmente para niños y adultos mayores.Ahora hay disponibles formas más limpias y seguras de calefacción doméstica que brindan la ventaja adicional de reducir las emisiones de gases de efecto invernadero.

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La quema de madera contribuye significativamente a la contaminación y al cambio climático.Koki Jovanovic/Stocksy

El brillo alegre de una estufa de leña crea un ambiente acogedor en una fría noche de invierno, pero el atractivo estético de las estufas de leña tiene un alto precio para la salud humana.

La Agencia de Protección Ambiental (EPA) advierte que el humo de leña es en gran parte responsable de la mala calidad del aire durante los meses de invierno en muchas áreas residenciales de los Estados Unidos.

La quema de madera, además de producir gases tóxicos como óxidos de nitrógeno y monóxido de carbono, también genera pequeñas partículas sólidas llamadas partículas.

“La contaminación por partículas es especialmente peligrosa porque estas partículas son tan pequeñas que pueden viajar profundamente a los pulmones, causando irritación e inflamación”, dijo el Dr.juan mJames, médico especialista y vocero de la Asthma and Allergy Foundation of America.

“La exposición inmediata puede causar tos, sibilancias, dificultad para respirar, opresión en el pecho y ataques de asma”, dijo a Medical News Today.

“La exposición crónica puede provocar una disminución general de la función pulmonar y bronquitis crónica”, añadió.

Según la EPA, el material particulado (PM) también puede causar ataques cardíacos, derrames cerebrales, ritmos cardíacos irregulares e insuficiencia cardíaca, especialmente en personas que ya tienen un alto riesgo de padecer estas afecciones.

“El humo de la leña puede irritar sus pulmones, causar inflamación, afectar su sistema inmunológico y hacerlo más propenso a las infecciones pulmonares, incluido probablemente el SARS-CoV-2, el virus que causa el COVID-19”.

- Agencia de Protección Ambiental

Cuanto más pequeñas son las partículas, más fácilmente pasan de los pulmones al torrente sanguíneo y por todo el cuerpo.

Por lo tanto, las partículas más dañinas tienen menos de 2,5 micrómetros (milésimas de milímetro) de ancho y se conocen como PM2.5.

Además de la quema de madera doméstica, otras fuentes de PM2.5 incluyen las centrales eléctricas, los motores de los vehículos motorizados y las llantas de goma a medida que se desgastan.

Múltiples efectos sobre la salud

Las partículas se alojan en los pulmones, el corazón, el cerebro y otros órganos, donde pueden tener graves impactos en la salud, especialmente para personas vulnerables como niños, adultos mayores y personas con condiciones preexistentes.

Según la British Lung Foundation, el PM2.5 puede causar enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) y cáncer de pulmón.También puede haber vínculos entre la exposición a PM2.5 y la diabetes, así como enfermedades cerebrales como el Alzheimer y el Parkinson.

También se ha encontrado bajo peso al nacer en bebés de madres que han estado expuestas a PM2.5 durante el embarazo.

Un estudio reciente encontró que una mayor exposición a PM2.5 también puede estar asociada con habilidades de razonamiento y resolución de problemas más pobres, y un mayor riesgo de ansiedad y depresión.

La EPA informa que los niveles de PM en interiores pueden superar los del exterior.Las fuentes incluyen cualquier tipo de combustión, desde fumar cigarrillos, cocinar y usar velas, hasta chimeneas abiertas, estufas de leña y calentadores de queroseno o gas sin ventilación.

La madera es un combustible relativamente barato, lo que la convierte en una forma especialmente atractiva de calentar los hogares cuando los precios del petróleo y el gas están por las nubes.

Las estufas de leña también se han vuelto populares en los últimos años por su atractivo estético.Sin embargo, son una fuente importante de partículas, tanto en interiores como en exteriores.

Una revisión reciente encontró que los fuegos abiertos generan la mayor cantidad de partículas para cada unidad de calefacción, seguidos en orden descendente por las estufas multicombustibles y luego las estufas que queman pellets de madera.

Un estudio realizado en 2020 encontró que los niveles interiores de PM2.5 eran tres veces más altos en los hogares que usaban estufas de leña en comparación con los que no.La investigación sugirió que abrir la puerta de la estufa para agregar más combustible provocó picos en los niveles de partículas en el interior.

Principales contribuyentes a la contaminación

Las calderas de petróleo y gas también producen partículas, pero la contribución total de la quema de leña en estufas y fuegos abiertos a la contaminación general por partículas puede ser una sorpresa.

En el Reino Unido, por ejemplo, un informe del gobierno estima que el uso de madera como combustible representó el 70% de las emisiones de PM2.5 de la combustión doméstica en 2020.

Las emisiones de PM2.5 de esta fuente aumentaron un 35% entre 2010 y 2020 para alcanzar el 17% del total de emisiones de PM2.5.

Esto sugiere que en 2020, la quema de madera en los hogares del Reino Unido produjo más contaminación por partículas que todo el tráfico rodado, lo que representó el 13 % de la contaminación por PM2.5.

Las estufas de leña son una forma popular de calentar los hogares en las zonas rurales, donde pueden causar altos niveles de contaminación por partículas en interiores y exteriores.Las comunidades de bajos ingresos pueden ser especialmente vulnerables.

Uninvestigaciónsobre la contaminación del aire interior en las zonas rurales de los EE. UU. encontró concentraciones más altas de PM2.5 en los hogares de la Nación Navajo y Alaska, por ejemplo, en comparación con los hogares en Montana.

Los hogares que no habían limpiado su chimenea recientemente, y aquellos que no usaban estufas de alta calidad, tenían niveles interiores de PM2.5 considerablemente más altos.

Para minimizar la contaminación del aire interior, la EPA recomienda que las personas:

  • Evite el uso de estufas sin ventilación, chimeneas o calefactores que queman combustible en interiores.
  • Elija una estufa de leña que haya sido certificada como compatible con los estándares de emisión de la EPA y asegúrese de que la puerta encaje bien.
  • Use un combustible apropiado en estufas y chimeneas, como leña seca bien curada.

Sin embargo, no existe tal cosa como una estufa de leña libre de contaminación.

“Incluso la estufa de leña (o de pellets de madera compuesta) mejor diseñada y mejor operada produce algo de contaminación del aire”, dijo Kevin M.Stewart, director de defensa de la salud ambiental y política pública de la American Lung Association.

“Incluso si la ventilación del escape es ideal y todos los productos de la combustión se liberan al aire exterior, esas emisiones con frecuencia permanecen muy cerca de la residencia que las emite, y es común que algunas de esas emisiones vuelvan a entrar en el aire. aire que se lleva a la casa”, dijo a MNT.

Señaló que los contaminantes que sale de una estufa también pueden entrar a las casas vecinas.

Más sucio que un camión

Incluso las estufas que cumplen con los más altos estándares ambientales pueden causar más contaminación del aire exterior que un camión.

Por ejemplo, los investigadores descubrieron que, para la misma producción de energía, los quemadores de leña que cumplían con el estándar EcoDesign de 2022 de la Unión Europea producían 750 veces más PM2.5 que un vehículo pesado.

Los científicos también advierten sobre un aumento en la contaminación por partículas en interiores cada vez que alguien abre la puerta de la estufa para agregar más combustible.

Las calderas de pellets de madera evitan este problema porque utilizan un sistema cerrado y automático para introducir los pellets en un horno.

También son altamente eficientes y tienen bajas emisiones de partículas.Además, su combustible es sostenible porque se elabora a partir de residuos de madera.

La desventaja es que las calderas de pellets de madera son caras, requieren un mantenimiento frecuente y un gran espacio de almacenamiento para los pellets.

Además de las recomendaciones de la EPA para minimizar las emisiones de las estufas de leña (ver arriba), el Dr.James de la Asthma and Allergy Foundation of America tiene algunos consejos adicionales:

“[Asegúrense] de que el área donde se usa la estufa a leña esté debidamente equipada […] Esto incluye un dispositivo de filtración de aire de calidad, mantenimiento de detectores de humo, instalación de un detector de monóxido de carbono, mantenimiento de un extintor de incendios a mano y en condiciones de funcionamiento adecuadas y mantener cualquier cosa inflamable lejos de la estufa”.

La promesa de las bombas de calor

La buena noticia es que ahora está disponible una alternativa de alta tecnología para quemar combustible de cualquier tipo.Conocida como bomba de calor, no produce contaminación directa ni emisiones de gases de efecto invernadero.

Una bomba de calor captura y concentra el calor fuera de una casa, ya sea del aire libre o subterráneo, y lo lleva al interior.

Al igual que un refrigerador o una unidad de aire acondicionado, utiliza electricidad para vaporizar y condensar alternativamente un refrigerante.

El refrigerante absorbe el calor de la atmósfera o del suelo a medida que se vaporiza, luego libera el calor en el interior a medida que se condensa en un líquido.

La bomba usa menos electricidad que un calentador eléctrico ordinario, como un calentador de ventilador, para la misma cantidad de calor.

Sin embargo, los costos de instalación son un inconveniente para la mayoría de las bombas de calor.Sin embargo, los diseños más nuevos de "alta temperatura" tienen el potencial de reducir estos costos.

Las bombas de calor convencionales de "baja temperatura" funcionan de manera más eficiente a alrededor de 35 a 45 °C, en comparación con las temperaturas de 60 a 80 °C en un sistema de calefacción central de gas o petróleo.

La instalación de una de estas bombas, por lo tanto, implica un aislamiento adicional de la casa y una revisión del sistema de calefacción central para aumentar la superficie de los radiadores o instalar calefacción por suelo radiante.

Sin embargo, las bombas de alta temperatura más nuevas pueden proporcionar temperaturas de 60 a 80 °C.Entonces, en teoría, se pueden incorporar a un sistema de calefacción central existente.

Estas bombas, como las que fabrica la empresa sueca Vattenfall, elevan las temperaturas utilizando dióxido de carbono o propano en lugar de un refrigerante convencional.También utilizan un gran tanque de agua interior para almacenar o "amortiguar" el calor.

“Básicamente, la bomba de calor usa CO2en lugar de un producto sintético como muchas bombas de calor tradicionales”, explicó Emily Faull, portavoz de Vattenfall.

“También hay un amortiguador (un tanque de agua gigante) que suministra agua caliente a la casa y calefacción”, agregó.

Sin embargo, cabe señalar que las bombas de calor de alta temperatura consumen más electricidad que las convencionales, lo que aumenta sus costes de funcionamiento.

Otras alternativas limpias

Otra alternativa limpia a la biomasa y los combustibles fósiles es el hidrógeno, que no produce gases de efecto invernadero ni partículas cuando se quema.

Se están realizando investigaciones y ensayos iniciales para investigar la seguridad del hidrógeno como fuente de combustible alternativa para calentar hogares.

Mientras tanto, una de las tecnologías de más rápido crecimiento es la "calefacción de distrito", que consiste en canalizar el calor de las fábricas, los incineradores de desechos o el calor subterráneo (calor "geotérmico") a los hogares.

Esto funciona bien en áreas de alta densidad de población, como las ciudades, pero no tan bien en las áreas rurales.

Quedan muchas investigaciones e inversiones por delante, pero tecnologías como estas ofrecen beneficios para todos a la hora de abordar el cambio climático y mejorar la salud pública.

La Organización Mundial de la Salud (OMS) estima que la contaminación del aire interior causa actualmente 3,8 millones de muertes prematuras cada año.

Entonces, si bien puede no tener el atractivo estético de una estufa de leña o un fuego abierto, la calefacción con bajas emisiones de carbono tiene el potencial de salvar millones de vidas en todo el mundo en las próximas décadas.

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