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  • La contaminación del aire por partículas y ozono continúa afectando a las comunidades en todo Estados Unidos, y algunas tienen una carga mayor.
  • Un nuevo informe de la American Lung Association encuentra que la contaminación del aire se está convirtiendo cada vez más en un problema para las personas en los EE. UU.
  • Las emisiones relacionadas con los combustibles fósiles han disminuido en EE. UU., pero el cambio climático ha empeorado la calidad del aire.

Más del 40 por ciento de los estadounidenses vive en lugares con niveles nocivos para la salud de contaminación por partículas u ozono, según un informe anual publicado hoy por la Asociación Estadounidense del Pulmón (ALA, por sus siglas en inglés).

El informe "Estado del aire" de la organización para 2022 también muestra que la contaminación del aire se está volviendo cada vez más problemática para muchos estadounidenses.

Más de dos millones de personas respiraban aire insalubre en su comunidad en comparación con el informe del año pasado.

Además, durante los tres años cubiertos por el último informe, los estadounidenses experimentaron más días de calidad del aire "muy poco saludables" y "peligrosos" que antes durante las dos décadas de historia del informe.

“El hecho de que veamos un aumento en la cantidad de estadounidenses que se ven afectados por la contaminación por partículas en comparación con el año pasado realmente demuestra que la calidad del aire sigue siendo una preocupación importante para el público”, dijo el Dr.Meredith McCormack, vocera nacional de ALA y médica pulmonar y de cuidados intensivos en la Universidad Johns Hopkins en Baltimore.

El cambio climático anula los avances en otras áreas

El informe de este año incluye datos de 2018 a 2020.Se centra en dos de los tipos más comunes de contaminación del aire: la contaminación por partículas finas (tanto a corto plazo como durante todo el año) y la contaminación por ozono.

La American Lung Association ha producido estos informes desde 2000.Ha habido mejoras en algunos tipos de contaminación durante este tiempo, impulsadas en parte por la Ley de Aire Limpio.

Las emisiones del transporte, las centrales eléctricas y la fabricación han disminuido en los últimos años, según los autores del informe.

Sin embargo, escribieron que algunas de estas ganancias se han visto contrarrestadas por aumentos en la contaminación relacionada con el cambio climático.Esto incluye picos en la contaminación por partículas y más días con altos niveles de ozono debido a incendios forestales y calor extremo.

Las investigaciones muestran que el cambio climático ya ha provocado una temporada de incendios forestales más larga, una mayor cantidad de incendios forestales por temporada y una mayor área quemada.

Además, el impacto de los incendios forestales en la calidad del aire no es solo local.

Un recienteestudiopor investigadores del Centro Nacional de Investigación Atmosférica (NCAR) en Boulder, Colorado, descubrió que los incendios forestales en el noroeste del Pacífico también afectan la calidad del aire en las áreas central y nororiental del país.

"Algunos de los niveles de contaminación del aire que se documentan en este informe se deben a los episodios de humo de los incendios forestales que hemos experimentado en todo el oeste", dijo Susan Anenberg, PhD, directora del GW Climate and Health Institute en Washington, DC, quien fue no participan en la investigación de NCAR.

Sin embargo, “estos eventos de humo de incendios forestales no solo influyen en Occidente”, agregó. “También tienen efectos en los niveles [de partículas finas] en todo el país”.

Dijo que el cambio climático continuaría degradando la calidad del aire en todo el país, impulsado por el aumento de los incendios forestales, la aridez en el suroeste y la formación de ozono, a menos que se establezcan controles sobre la emisión de contaminantes atmosféricos y gases de efecto invernadero.

Si bien algunas comunidades obtuvieron buenos puntajes en la calidad del aire, muchas se ven afectadas por niveles más altos de contaminación por partículas u ozono.

“Hay mucha variabilidad en la calidad del aire [en todo Estados Unidos]”, dijo McCormack, “y el lugar donde vive es importante”.

De los 96 condados en 15 estados con calificaciones reprobatorias para partículas a corto plazo, 86 de ellos estaban en 11 estados al oeste de las Montañas Rocosas, encontró el informe.

Se observó una tendencia similar para la contaminación anual por partículas.De los 21 condados con una calificación reprobatoria por este tipo de contaminación del aire, todos estaban en cinco estados del oeste.

Además, las personas de color tenían un 61 por ciento más de probabilidades que las personas blancas de vivir en un condado con una calificación reprobatoria en al menos un contaminante, encontró el informe.

También tenían más del triple de probabilidades de vivir en un condado con una calificación reprobatoria en los tres tipos de contaminación del aire.

Algunas comunidades más agobiadas por la contaminación del aire

Otra investigación ha encontrado disparidades raciales y étnicas similares con la contaminación del aire.

Un estudio publicado el 7 de abril enNaturaleza Sostenibilidad, encontró que durante las órdenes de quedarse en casa de COVID-19 en California en 2020, los vecindarios con una gran población asiática e hispana experimentaron mayores reducciones en la contaminación del aire en comparación con los vecindarios con una población blanca más grande.

El autor del estudio, Pascal Polonik, estudiante de doctorado en la Institución Scripps de Oceanografía en UC San Diego, dijo que si bien esto puede parecer positivo, sugiere que estas comunidades suelen verse más afectadas por la contaminación.

“Durante tiempos normales cuando no hay cierre, esas emisiones, las emisiones que desaparecieron durante el cierre, en realidad tienen una carga desproporcionada en esas comunidades”, dijo.

Además, el estudio mostró que las comunidades con mayor población negra no vieron una caída similar en los niveles de contaminación del aire durante el cierre.

“Esto no significa que los negros experimenten menos contaminación del aire”, dijo Polonik.Pero “esas comunidades podrían verse más afectadas por ciertas fuentes fijas que es menos probable que cambien durante el cierre”, como las centrales eléctricas, las fábricas y los generadores de electricidad.

Anenberg dijo que el informe de ALA y otras investigaciones “realmente arrojan luz sobre el hecho de que, si bien la calidad del aire ha estado mejorando en promedio en los Estados Unidos durante mucho tiempo, todavía vemos que algunos subgrupos de población experimentan estas cargas desproporcionadas”.

McCormack dijo que las personas expuestas a niveles más altos de contaminación del aire cerca de sus hogares también podrían estar expuestas a niveles más altos en el trabajo, la escuela o los viajes.

Además, la Dra.Afif El-Hasan, portavoz nacional de ALA y pediatra de Kaiser Permanente, California, dijo que las comunidades muy afectadas por la contaminación del aire podrían enfrentar otras disparidades de salud.

Es posible que tengan menos acceso a la atención médica.Es posible que necesiten andar en bicicleta o caminar para ir al trabajo, lo que los expone a una mayor contaminación del aire durante su viaje.

O puede que no tengan acceso a aire acondicionado, lo que significa mantener las ventanas abiertas durante las olas de calor, cuando los niveles de contaminación del aire pueden ser más altos.

“La falta de recursos y vivir en áreas con mayores cantidades de contaminación provoca un efecto dominó en la cantidad de contaminación a la que están expuestas las personas”, dijo El-Hasan. “Porque no es solo lo que hay en el aire afuera. También tiene que ver con tu propia situación socioeconómica”.

La contaminación del aire afecta más que los pulmones

La contaminación por partículas se refiere a pequeños fragmentos de sólidos y líquidos en el aire.Este tipo de contaminación proviene de fábricas, centrales eléctricas, vehículos a gasolina, estufas y chimeneas a leña e incendios forestales.

Abarca desde partículas gruesas, como polen, polvo y cenizas, hasta partículas finas y ultrafinas.

Mientras que la nariz y los pulmones pueden atrapar partículas más grandes en el aire que respiramos, las partículas más pequeñas pueden llegar a las partes más profundas de los pulmones.

Algunas partículas ultrafinas pueden incluso pasar al torrente sanguíneo y viajar a diferentes partes del cuerpo, donde pueden afectar a otros órganos.

La contaminación por partículas puede desencadenar enfermedades, hospitalizaciones y muertes prematuras.Se estima que 48.000 estadounidenses mueren cada año a causa de la contaminación por partículas finas, según el informe de la ALA.

La mayoría de estas muertes se deben a causas respiratorias y cardiovasculares, como ataques cardíacos, accidentes cerebrovasculares y ataques de asma.

La exposición a corto plazo a la contaminación por partículas finas también se ha relacionado con una mayor probabilidad de tener unresultado positivo en una prueba de COVID-19.

Los investigadores creen que la contaminación del aire puede empeorar la gravedad de los síntomas en lugar de aumentar el riesgo de infección, aunque dicen que se necesita más investigación.

“Este [tipo de relación] también fue el caso con otros virus de antemano”, dijo El-Hasan. “Es más pronunciado ahora porque estamos lidiando con una pandemia”.

El otro tipo de contaminación incluida en el informe ALA es la contaminación del aire por ozono, también conocida como smog.Esto puede afectar la salud al causar inflamación y otros daños a los pulmones.Con el tiempo, esto puede afectar la función pulmonar y aumentar el riesgo de muerte prematura.

El ozono se forma en la atmósfera inferior cuando otros contaminantes, generalmente óxidos de nitrógeno (NOx) y compuestos orgánicos volátiles (COV), reaccionan químicamente con la luz solar.

Estos otros contaminantes son emitidos por vehículos motorizados, centrales eléctricas, fábricas, pintura, productos de consumo y otras fuentes.

Sensibilizar sobre los peligros de la contaminación del aire

Como pediatra, El-Hasan está particularmente preocupado por el impacto de la contaminación del aire en los niños.

“Todos tenemos derecho a un aire limpio. Pero debido a que los pulmones de los niños están creciendo, la contaminación del aire en realidad reduce el desarrollo de los pulmones”, dijo El-Hasan. “Entonces, un adulto que crece en la contaminación tiene menos capacidad pulmonar que un adulto que creció en aire limpio”.

Este tipo de impactos serán más graves en las comunidades que tienen una exposición continua a la contaminación del aire.

La exposición a largo plazo se ha relacionado con problemas de salud como bajo peso al nacer en los niños, mayor riesgo de mortalidad fetal e infantil, deterioro del desarrollo pulmonar en los niños y cáncer de pulmón.

“Cuando tienes una situación en la que el mismo condado o los mismos vecindarios experimentan niveles más altos de contaminación del aire año tras año, esas personas están expuestas a niveles de contaminación continuamente más altos”, dijo Anenberg. “Eso realmente tiene consecuencias muy graves para la salud pública”.

McCormack dijo que uno de los objetivos del informe "Estado del aire" es crear conciencia sobre la contaminación del aire.Las personas pueden incluso visitar el sitio web de ALA y averiguar cómo le está yendo a su comunidad.

O cómo les está yendo a otras comunidades.

“También es una herramienta que realmente demuestra que incluso si las cosas están bien en su comunidad, es posible que no estén bien en otras áreas”, dijo McCormack. “En general, debemos asegurarnos de que todos tengan acceso a aire limpio”.

Además de educar al público, Anenberg dijo que espera que el informe llegue a los tomadores de decisiones, quienes tienen el poder de realizar cambios sistémicos para reducir las emisiones que impulsan la contaminación del aire y el cambio climático.

“Realmente necesitamos implementar políticas para alejarnos de la quema de combustibles fósiles y reducir las emisiones”, dijo. “Esto nos llevará a proteger la salud pública”.

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